cachalot (n. m.)

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Scientifique

  • Physeter catodon
  • Physeter macrocephalus

Autres noms

  • cachalot macrocéphale (n. m.)
  • grand cachalot

Anglais

  • sperm-whale

Etymologie

Physeter, souffleur, vent pour Aristote et à grosse tête

Définition

Cétacé denticète de la fam. des physétéridés.
Descr. : Grand cétacé à la tête énorme, plate en avant , aux mâchoire supérieures sans dent, inférieures avec nombreuses dents serrées. C'est la plus grande des baleines à dents. Il mesure jusqu'à 20 m de long (mâles) et 12 m (fem.), pour 55 t (mâles) ou 20 t (fem.). La tête, carrée, a une seule narine, sur le côté gauche. Le "melon", sorte de grande boîte, rempli de spermaceti, est énorme. Pas de cou visible. Le dos est gris-bleu foncé presque noir et le ventre plus clair, gris à blanc. L'intestin contient de l'ambre gris.

Détails

Habitat : tous les océans du monde, loin des côtes. On le voit bien aux Açores et en Nouvelle-Zélande.
Mœurs : Des mollusques servent d'aliment de base. Il peut ingérer 500 kg de calmars et autres céphalopodes (poulpes) par jour, comme les calmars géants. Il mange aussi des poissons. Il plonge jusqu'à 1 000 m de profondeur pour en trouver. Il peut rester jusqu'à 90 minutes sans respirer. Pour localiser ses proies dans l'obscurité, il utilise l'écholocation. Il émet des sons et étudie leur échos. A partir de 5-6 ans, la femelle met bas tous les 4 ans. La gestation dure 15 mois. A la naissance le jeune pèse près d'une tonne et mesure 4 m.

" Le Cachalot macrocéphale (Physeter macrocephalus) mesure en moyenne 20 à 25 mètres de longueur : c'est le plus grand de tous les animaux actuels ; on évalue son poids à 2000 quintaux. Le museau est tronqué verticalement, et l'évent simple, en forme d'S, se trouve sur le bord de cette troncature, un peu sur le côté. La mâchoire supérieure est inerme chez l'adulte ; l'inférieure est armée de grosses dents.
Cette espèce vit dans le nord de l'océan Atlantique ; d'autres sans doute existent dans les mers du Sud.
Bien que la tète soit énorme, puisqu'elle occupe le tiers environ de la longueur totale, le crâne est fort petit ; mais les maxillaires sont très développés, surtout en arrière, et l'occipital offre une crête verticale fort saillante qui se contourne pour aller s'unir de chaque côté à ces os. Il résulte de cette disposition un vaste bassin ovalaire, fermé en haut par une expansion fîbro-cartilagineuse sous-cutanée et divisée, par une cloison horizontale, en deux chambres remplies d'une huile grasse très abondante : c'est ce réservoir complexe que les pêcheurs désignent sous le nom anglais de case... " (Railliet Alcide, "Traité de zoologie médicale et agricole", 2e éd. Asselin et Houzeau, Paris, 1895, p. 1099)

Section

  • zoologie

Classification française

  • cétacé
  • physétéridé

Classification scientifique

  • Cetacea
  • Odontoceti
  • Physeteridae

Pour citer cet article :
Meyer C., ed. sc., 2020, Dictionnaire des Sciences Animales. [On line]. Montpellier, France, Cirad. [15/08/2020]. <URL : http://dico-sciences-animales.cirad.fr/ >

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